International Hotel and Conference Center
Mecca, Saudi Arabia. 1966 -1974
Architects: Rolf Gutbrod and Frei Otto


In
1966 the Saudi Arabian Ministry of Finance sponsored an international
competition for the design of a conference centre with hotel and mosque. The
German team of Rolf Gutbrod and Frei Otto won the competition. Their design,
inspired by Bedouin tents, proposed an enormous tent structure which would
shelter beneath it an artificial oasis surrounded by the conference facilities
and hotel rooms. The tent structure, marked at the centre by a 60-metre-high
mast carrying a water tank, would have been open at the sides and top,
permitting air to flow in and vent upward. After the competition the architects
were asked by the ministry to develop their scheme for a different site, one
located four miles west of Mecca, along a dry wadi bed, surrounded by the rugged
Sirat hills. The winning design which had been suitable for the flat desert
site near Riyadh was no longer appropriate. The new site’s proximity to the
holy city and the surrounding rugged terrain suggested a different solution,
one less obtrusive and more in harmony with the landscape.

En 1966, el ministro de finanzas de Arabia
Saudí patrocinó un concurso internacional para el diseño de un centro de
conferencias con hotel y mezquita en la ciudad de la Meca que ganó el equipo
alemán formado por Rolf Gutbrod y Frei Otto. El diseño, inspirado en las
tiendas de los beduinos, proponía una enorme estructura tensada la cual
acogería un oasis artificial rodeado por las instalaciones del centro de
conferencias y las habitaciones del hotel. La estructura tensada, organizada
radialmente por un mástil de 60 metros de alto, tenía un tanque de agua,
abriéndose hacia los lados y la parte superior, ventilaría para mantener una
temperatura constante. Tras el concurso, el ministerio de finanzas decidió
mover la propuesta a otro lugar, cuatro millas al oeste de la meca, rodeado por
las colinas escarpadas del Sirat. La propuesta ganadora del concurso ya no
funcionaba en el nuevo solar por lo que se adaptó para al accidentado terreno y
más integrado en el paisaje.

Site Proposal

Plan and Section of the Auditorium

Plan and Section of the Mosque

Site Plan

Ground Floor

First Floor

Second Floor

Roof Plan


The new design preserved the relationship
between the auditorium and seminar rooms. However, the single tent structure
was eliminated. Instead, the architecture focused around two partially shaded
gardens – places of quiet refreshment and a welcome respite from the arid
desert surroundings. The informal distribution of spaces around the open areas
recalls traditional community layout.

La nueva propuesta mantiene la relación
entre el auditorio y las habitaciones. Por el contrario, la estructura tensada
inicialmente pensada se elimina en favor de dos jardines parcialmente
sombreados (áreas de recreo, descanso y bienvenida que protegen al usuario del
árido desierto). La distribución informal de los espacios alrededor de tales jardines
relaciona la propuesta contemporánea con el urbanismo tradicional de La Meca. 

Interior Courtyard

Interior Courtyard

Interior of  the Auditorium

Detail of the Mosque